本期《经济学人》封面文章认为生物科学既能为人类,也能。在各种科技手段迅猛进步之下,合成生物学(syntheticbiology)会变得更普及,它也会成为家庭作坊的活动内容。如何控制因普及带来的作乱是人们必须的,因为与电脑病毒不同的是合成生物物质的繁衍能力。

  因美国生物学家克雷格·文特尔(CraigVenter)和汉密尔顿·史密斯(Hamilton Smith)1995年就造出了首个有人造染色体组的细菌,创造出不依靠上一代繁衍的存活生物。人们现在可以构想以电脑设计出新细菌,然后让它们按照人们意愿生长并最终出现新的动植物的世界。

  合成生物学有着广阔的应用前途。短期内它能为人类带来更好药物,耐旱农作物,更绿色的燃料,甚至出现可恢复活力的化学工业。从长期看,它带来的潜在奇迹目前尚无人可预见。

  在面对生物科学进步之时,人造生命(artificial life)看起来更令人惊奇。然而,它并不在乎有多少人认识到其重要意义。对这些人而言,比“创造(creation)”一词更贴切的字眼是“干预(tampering)”。他们质疑科学家究竟是否能掌控这门科学,有谁能它会被地应用,以及从他们的实验室设备中最终会演变出何种的。

  这些问题绝非杞人忧天,而是让包括在内的一些对科学有极高热情的人们冷静思考。新的生物科学既有也有的潜能。“掠食者(predator)”和“疾病(disease)”是像“培育(‘nurturing’)”和“生长(‘growth’)”一样的生物词汇中的一部份。它既能带来有价值的结果,也能制造出产品。今天,创造生命已不再是的。

  因人类染色体组项目(Human Genome Project)的完成,过去10年无可避免地出现了创造生命的两类相展。其一是分析带有生命的自然“软件”(naturalsoftwareof life)编码的DNA序列(DNA sequences)的速度极大地提高和分析成本迅速下降。以往需要数年并花费数百万英镑的工作,现在只需数天和数千英镑便能解决问题。当今数据库中存有包括小到细微细菌,大到参天林木的各种生物的染色体组。

  这些染色体组是人类创造生命的原材料。首先,它们为人类提供了了解生物如何从最微小粒子到原子层面的运作。人们可用电脑软件对此进行模拟,在合理假设下的合成生物学家就能构建起按事前预计方式运作的新一族基因。其次,染色体组数据库只是合成生物学家想要搜寻自己所需基因类型的大仓库。

  其他进展是合成DNA的进度更快和更廉价。它意味着未来很快几乎任何人都能定制DNA,涉足合成生物学(syntheticbiology)领域。如此局面在一定程度上有意义。当每人都参与时,创新会更多。想法越多,出的机会越大。但不幸和不可避免的是一些想法可能是的。生物发明带来的问题与枪炮和不相同,一旦前者出笼便能快速繁衍。

  家庭电脑俱乐部的发展培育了像苹果公司乔布斯一类人物,但类似创业也引发了众多种类的电脑病毒。当前的问题是,家庭作坊式的合成生物俱乐部是否也会偶然培育出一种真实的细菌或病毒,若恐怖有目的进行同样活动又该如何办。

  偶然创造出一种有害生类的风险虽然可能很低。但无论是年轻骇客,恐怖,或无赖国家故意创造出一种有害生物物质却是完全不同的事件。截至目前,还无人了解如何能让人类现有病原体大爆发,以及让其他动物感染,并快速跨越的办法。但人类最终会找到这种办法。现在很难了解如何防止如此。无处不在的电脑病毒表明,生物科技一旦到处扩散将带来的后严重后果。

  然而,合成生物学界的观察家们赞同这门科学。它能避免因坏事出现的努力而影响到有益用途。知识不是不能学到手的。因此,者的最好办法是让自己一方有更多智者。当问题出现时也能很快找到答案。若病原体能通过电脑设计出来,那麽,防治的疫苗同样也能如法。如同源程序的软件能让真正使用者抵制作乱者那样,生物学也是鼓励真正的遗传学家。

  当然,这个行当要监管,特别是随时保持。密切关注新疾病的很有意义,即使一些疾病看起来发生的很自然。对生物制品需求的努力还要增强和协调。鼓励好想法,巧取,人们最终能厄运发生。(皖东)

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2021年01月27日 发布人:和记娱乐 来源:h88平台官网

《经济学人》封面文章:生物学应用的两面性

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